Junio 2019
ENTREVISTA

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Arthur McDonald, premio Nobel de Física: “Mis consejos para investigar: sé curioso, nunca dejes de aprender y diviértete”

 

Arthur McDonald, premio Nobel de Física: “Mis consejos para investigar: sé curioso, nunca dejes de aprender y diviértete”

Reproducimos en este número de nuestro boletín la entrevista publicada por la Agencia SINC con el Premio Nobel de Física, Arhur McDonald (Autor: Enrique Sacristán; foto, Álvaro Muñoz)

En 2015 el físico canadiense Arthur McDonald (Nueva Escocia, 1943) recibió, junto al japonés Takaaki Kajita, el Premio Nobel de Física por descubrir que los neutrinos cambian de identidad en sus viajes por el espacio, un hallazgo que permitió deducir que estas diminutas partículas tienen masa.

McDonald demostró que los neutrinos procedentes del Sol llegaban en un estado o identidad diferente al Observatorio de Neutrinos de Sudbury (SNO), localizado en una mina de Ontario (Canadá) a 2 kilómetros bajo tierra y actualmente en pleno proceso de renovación dentro del gran laboratorio subterráneo SNOLAB.

Este profesor emérito de la Universidad de Queen acudió el pasado mes de mayo a un simposio celebrado en Granada, donde más de 600 expertos de todo el mundo debatieron sobre la Estrategia Europea de Física de Partículas para los próximos años. McDonald después se desplazó a Madrid para ofrecer una conferencia en el CIEMAT y asistir a una recepción en la Embajada de Canadá, donde charló con Sinc sobre sus proyectos actuales.

¿Cómo fue el encuentro en Granada?

Fue una reunión excelente, donde cubrimos todo el campo de la física de partículas. Yo estoy interesado en las mediciones de la materia oscura, un tema que ocupó un lugar destacado en las discusiones. El CERN está intentando producirla aquí en la Tierra por primera vez desde el Big Bang, y nosotros tratamos de detectarla en nuestros laboratorios subterráneos. Esta complementariedad entre los dos es fundamental en un momento en el que buscamos cosas más allá del modelo estándar de la física.

¿Qué método usan para buscar materia oscura?

Trabajamos a temperaturas de unos –180 ºC con argón líquido para tratar de detectar un tipo de partículas de materia oscura (las WIMP o weakly interacting massive particles) cuando interactúan con la materia ordinaria. Se supone que la interacción con el núcleo del argón produce unos pulsos de luz que podríamos registrar, y lo hacemos en laboratorios subterráneos para eliminar las interferencias de la radiación cósmica. El nuestro es SNOLAB, el segundo laboratorio más profundo del mundo, donde disponemos de tres toneladas de argón líquido en un experimento (DEAP3600), pero todavía no hemos visto ninguna partícula de materia oscura.

¿Cuándo podríamos tener un gran anuncio sobre materia oscura?
[Risas] De momento, en el marco de una colaboración internacional llamada Global Argon Dark Matter Collaboration, en la que participan unos 350 científicos de más de 12 países –incluida España–, estamos construyendo en Italia un experimento (Darkside) que usará del orden de 50 toneladas de argón líquido, cuya calidad se medirá en el Laboratorio Subterráneo de Canfranc (Huesca).

Estará en el Laboratorio del Grand Sasso, y esperamos que comience a funcionar en 2023. Nos llevará al menos un año acumular la información, así que en 2024 podríamos anunciar los primeros resultados experimentales. El que veamos o no las esquivas partículas de materia oscura dependerá del comportamiento de la naturaleza.

¿Cuál es el objetivo final?

En última instancia, nos gustaría tener 400 toneladas operando dentro de diez años en el laboratorio SNOLAB de Canadá. El objetivo es aumentar en un factor de 100 la sensibilidad para detectar materia oscura, aunque, curiosamente, cuando llegue ese momento, estaremos limitados por los neutrinos. Para mí esto es irónico, porque justo esa partícula es la que buscaba en mis experimentos anteriores.

Si quieres seguir leyendo la entrevista, entra en este enlace

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